The Handmaiden

De jaren 30. Het door Japan bezette Korea. De jonge vrouw Sookee wordt aangenomen als nieuwe meid van een rijke dame, de Japanse Hideko, die in een gigantische villa woont – qua architectuur half Brits, half Japans –, maar stevig onder de knoet leeft van een tirannieke oom. Sookee heeft een snood plan in haar achterzak. Zij, gespecialiseerd in zakkenrollen, is gerekruteerd door een oplichter die wil doorgaan voor een Japanse graaf om zo de jonge dame te verleiden, haar haar fortuin te ontfutselen en haar te laten opsluiten in een psychiatrische instelling. Het opzet lijkt te zullen slagen tot het lijkt alsof Sookee en Hideko zich aangetrokken voelen tot elkaar.

De titel van de film is allerminst een duidelijke vlag, of doet net mee om de toeschouwer al van meet af aan om de tuin te leiden. Kan de oorspronkelijke Koreaanse titel Agassi vertaald worden als ‘jonge vrouw’, de Engelse titel THE HANDMAIDEN verwijst expliciet naar het kamermeisje, een van de hoofdrollen, terwijl het Franse Mademoiselle veeleer een verwijzing lijkt naar de (Japanse) dame uit het hele verhaal. Het scenario van THE HANDMAIDEN is immers een soort metalezing van de uit 2002 daterende roman Fingersmith van Sarah Waters over een meisje uit de achterbuurten van victoriaans Engeland, een experte in zakkenrollen tot zij zelf wordt gerold door een gentleman-oplichter.

De Zuid-Koreaanse cineast Park Chan-Wook, bekend van de wraaktrilogie Sympathy for Mr. Vengeance (2002)/ Oldboy (2003)/ Sympathy for Lady Vengeance (2005), verhuisde het oplichtersverhaal van het victoriaanse Engeland naar het door Japan bezette Korea van de jaren 30 en laat een Koreaans meisje met louche intenties infiltreren in het huishouden van een even jonge als rijke Japanse erfgename. Park, altijd al aangestuurd door het thema van de wraak, is evenwel meer geïnteresseerd in de psychologische motieven dan in de wraak zelf. Laat de onschuldige aristocrate Hideko, residerend in haar gotische pagode, zich in een valstrik lokken opgezet door een zogenaamde graaf samen met het pas gearriveerde, geniepige kamermeisje Sookee? Of wordt de naïeve Sookee opgeofferd als schakel in een nog gesofisticeerder complot waar de sluwe Hideko in de coulissen netjes de touwtjes van in handen houdt? Wie zal het zeggen? Want dé manipulator achter het in drie delen vertelde en vanuit drie verschillende gezichtshoeken gefilmde THE HANDMAIDEN is uiteraard filmmaker Park Chan-Wook zelf.

Beide vrouwelijke protagonisten symboliseren respectievelijk Korea en Japan, aloude aartsvijanden. Wanneer de vrouwen elkaar omhelzen, blazen hun monden een adem uit waarvan het parfum door de westerse toeschouwer niet kan worden gedefinieerd, maar waarvan de geur wel perfect kan worden opgesnoven en juist gecatalogiseerd door de bewoners van de twee landen in kwestie. Maar de twee actrices zijn – ironisch genoeg – allebei wel … Zuid-Koreaans, al speelt de ene dan een arme Koreaanse en de andere een rijke Japanse. Een doordenkertje? De twee prachtactrices geven op een mooi ingehouden manier van katoen, laten amper in hun kaarten kijken en laten uiteraard een uitgelezen gelegenheid om hun veelzijdige talent te etaleren – zo speelt de debuterende Kim Tae-ri een dubbel-, zeg maar een drievoudige rol – niet zomaar aan zich voorbijgaan. Hun wraak op het machowereldje? Met dank aan Park Chan-Wook. Eerder al deed Joseph Mankiewicz een dergelijk cadeau aan zijn hoofdacteurs Laurence Olivier en Michael Caine in het verrukkelijke Sleuth (1972) en Alfred Hitchcock deed ongeveer hetzelfde met zijn actrices Marlene Dietrich en Jane Wyman in zijn misdaadfilm Stage Fright (1950), om slechts twee excellente schoolvoorbeelden te citeren van deze vorm van manipulatie – de bedrieger wordt bedrogen – waarbij de toeschouwers flink bij de neus worden genomen omdat zij minder weten dan de protagonisten.

Het maakt van THE HANDMAIDEN – let op de talloze ingenieuze details ook – een even heerlijk als ironisch, een even uitgekookt als elegant oplichtersverhaal, verpakt als een vermakelijke en verleidelijke erotische thriller. Klasse.

Geschreven door FREDDY SARTOR

The Handmaiden

14/12/2016
Regisseur: 
Muziek: 
Productiejaar: 
2016
Distributeur: 
Cinéart

Media: