The Personal History of David Copperfield

“Whether I shall turn out to be the hero of my own life … these pages must show.” Zo begint Charles Dickens’ achtste roman, David Copperfield. In totaal schreef hij er vijftien, met zo'n 650 personages, van wie er heel wat nog steeds tot de verbeelding spreken. Dat David Copperfield Dickens’ lieveling was, is te verklaren door het autobiografische karakter van het personage.

David Copperfield en de schrijver hebben heel wat gemeen. Beiden misten een vader: die van David stierf voor zijn geboorte, die van Charles zat wegens schulden in de gevangenis. Beiden moesten op hun twaalfde kinderarbeid verrichten, leerden daarna zichzelf lezen en schrijven, hadden een ongelukkig huwelijk, verpersoonlijkten het van-lompen-tot-rijkdom-traject en last but not least: ze werden wereldberoemde schrijvers van verhalen die illustreerden hoe hard het leven tijdens het victoriaanse tijdperk wel was. Althans voor de armen. Gevangenissen, wees- en tuchthuizen, gore achterbuurten en kinderarbeid in smerige fabrieken: ze vormen de arena van Dickens’ romans waarin hij het onvoorwaardelijk opneemt voor de underdog. Met humor waar je tragiek verwacht. En altijd met hoop. Zoals Mr. Micawber het steeds opnieuw verwoordt: “Something will turn up.”

Dickens neemt de tijd om zijn verhalen te vertellen. Armando Iannucci en coscenarist Simon Blackwell hebben die tijd niet en condenseren alles in net geen twee uur. Iannucci is een politiek satiricus, bekend van de sitcom The Thick of It en The Death of Stalin. Deze pikzwarte geschiedenisles rond paranoia en machtsgeilheid werd door een Russische politiek adviseur bestempeld als “een westers plan om Rusland te ontwrichten”.  Of ook Iannucci’s adaptatie de Dickensfans overal ter wereld zal destabiliseren? Nee, de film is immers hondstrouw aan de geest van het boek, al verrast hij wel met een Copperfield die, zoals Dickens zelf deed, voorleest uit zijn boek en vervolgens de vierde wand doorbreekt om als verteller alles te becommentariëren en zijn eigenheid te zoeken. Niet toevallig heeft hij vijf namen: Trotwood, Trot, Davy, Doady en Daisy. Maar het is als David Copperfield dat hij zijn identiteit als schrijver echt vindt tussen die klassieke dickensiaanse typetjes. Tegenover de goede surrogaatmoeder Clara Peggotty, de goedhartige tante Betsy Trotwood met haar ezelvrees en haar inwonende Mr. Dick met zijn Charles I-fobie staan de snoodaards: de kruiperige Uriah Heep en Davids wrede stiefvader en zus.

Zowel de jonge en oudere David als de dokter die hem ter wereld brengt, zijn kleurlingen. Ook Mr. Wickfield en dochter, James Steerforths moeder en Ham, zijn geen witte victorianen. “A travesty of Dickens”, klinkt het op het internet. Ook kleurlingen vragen zich af waarom we niet trouw blijven aan onze westerse roots. “Colourblind casting”, noemt men het. Je bent erg voor of nog erger tegen. Dev Patel, een Brit van Gujarat-Indiase origine, bekend van onder meer Slumdog Millionaire, is in ieder geval briljant in zijn rol. Dat was ook de zwarte theateracteur Welket Bungué in Berlin Alexanderplatz als de Berlijnse Franz Biberkopf. Of we nu echt staan te wachten op een Ernest Claes-update van onze nationale coming-of-ageroman, verfilmd als De Zwarte en vertolkt door het zoontje van Will Smith? “That’s the question”, zou Paapa Essiedu zich afvragen, de eerste zwarte prins Hamlet.

Vertoningen: cinenews.be. Meer reviews vind je maandelijks in print, te bestellen via info@filmmagie.be, te koop bij een van de verkooppunten of maandelijks in je bus met een abonnement.

Geschreven door KAREL DEBURCHGRAVE

The Personal History of David Copperfield

Regisseur: 
Genre: 
Productiejaar: 
2019
Distributeur: 
The Searchers

Media: